Descubren el cometa más grande de la historia astronómica

Descubren el cometa más grande de la historia astronómica

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Con el análisis de datos aportados desde el Observatorio Astronómico Cerro Tololo en Chile, se pudo identificar el cometa más grande del que se tenga referencia. Estará cerca del Sol tan pronto como en el 2031.

El pasado 19 de junio se identificó el cometa de mayores dimensiones de los que se tiene registro en la historia de la humanidad. A partir de los datos obtenidos desde el Observatorio Astronómico Cerro Tololo, ubicado en el Valle del Elqui, región de Coquimbo, los astrónomos Pedro Bernardinelli y Gary Bernstein, identificaron un cuerpo celeste de diámetro entre 100 y 200 Km acercándose al Sol.

Estos colaboradores del Proyecto Internacional DES (Dark Energy Survey por sus siglas en inglés) identificaron el objeto con las siglas C/2014 ONU271, y lo localizaron a 22 UA (Unidades Astronómicas) del Sol, es decir, 22 veces la distancia promedio entre la Tierra y el Sol.

Los datos aportados por la DECam, una cámara de 570 Megapíxeles ubicada en uno de los telescopios de alta tecnología en Cerro Tololo, fueron determinantes para este hallazgo.

Las primeras imágenes del cometa 2014 ONU271, que gira en órbita excéntrica entre la Nube de Oort y el Sistema Solar Interior, fueron obtenidas en 2014, cuando se encontraba a unos 4.300 millones de kilómetros del Sol, tan lejos como Neptuno. Se estima que en 2031 pasará a 10,1 UA de la estrella más grande del Sistema Solar, momento en que se podrán obtener valiosos datos para comprender su origen.

El Halley a través de la Historia

Los cometas son los restos de la materia que dio origen a nuestro sistema planetario hace 4.600 millones de años, y su observación en diferentes épocas ha sido la obsesión de más de un estudioso del firmamento.

Tan temprano como en el 239 a.C. se documentó la observación de un objeto que surcaba la bóveda celeste, y que hoy sabemos es un cometa que orbita junto a los planetas y asteroides alrededor del Sol, y que cíclicamente se aproxima a la Tierra, desde donde es visible. Este cometa que ha permanecido en la memoria colectiva de muchas generaciones es el Halley. Recibió su nombre del físico y astrónomo inglés Edmund Halley, quien en 1705 calculó su período orbital.

Por información captada en 1985 desde una nave no tripulada de la Agencia Espacial Europea (ESA), se pudo determinar que el Halley tiene un núcleo de 15 km de largo y 8 km de ancho, y su cola o “cabellera” (nube de polvo y gas que envuelve el núcleo y que se hace visible por la refracción de la luz al aproximarse al Sol) se extiende a millones de kilómetros.

Se sabe que la órbita del Halley tiene su punto más cercano al Sol (perihelio) a 0,6 UA y el más lejano (afelio) a 35,3 UA, y que su movimiento es en sentido contrario al de rotación de los planetas del Sistema Solar.

El cometa Halley se hace visible desde nuestro Planeta cada 75,3 años, según cálculos que hiciera su descubridor y que han sido confirmados. La última vez en que se pudo apreciar su paso fue en 1986, por lo que no será hasta 2061 en que tendremos otra oportunidad.

Un poco antes, en el 2031, como fuera revelado recientemente, el cometa 2014 ONU271 o Bernardinelli-Bernstein, captará nuestra atención. No estará tan cercano al Sol como el Halley, pero su tamaño lo supera en 10 veces.

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