El mayor trozo de hielo de la Tierra en riesgo por el calentamiento oceánico

El mayor trozo de hielo de la Tierra en riesgo por el calentamiento oceánico

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La capa de hielo de la Antártida Oriental es una de las dos mayores de la Antártida y la más grande del planeta

La influencia drásticamente cada vez mayor de los seres humanos en el clima de la Tierra provoca el derretimiento de las capas de hielo polar y, por lo tanto, una subida del nivel global del mar. Un equipo de científicos internacionales dirigido por el Instituto de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Heidelberg y que incluye la Universidad de Southampton ha analizado ahora la respuesta a un clima más cálido de la capa de hielo más grande de la Tierra, la capa de hielo de la Antártida Oriental.

Basado en datos geoquímicos obtenidos de sedimentos de aguas profundas, el estudio arroja nueva luz sobre los factores que determinan la estabilidad de la capa de hielo de la Antártida Oriental. Sugiere que bajo un clima cada vez más cálido, como se espera para el futuro cercano, la capa de hielo de la Antártida Oriental podría ser menos estable de lo que se pensaba anteriormente.

«El futuro derretimiento de las capas de hielo polar y la subida asociada del nivel del mar global como consecuencia del cambio climático tendrán un impacto sustancial en las áreas costeras de baja elevación», enfatiza el Dr. Kim Jakob de la Universidad de Heidelberg.

Para comprender mejor el comportamiento de la capa de hielo de la Antártida Oriental en un mundo más cálido que el de hoy, los científicos realizaron análisis geoquímicos de sedimentos de aguas profundas del Océano Atlántico obtenidos a través del Programa Internacional de Perforación Oceánica Integrada.

El estudio se centra en el intervalo de tiempo desde hace unos 2,8 a 2,4 millones de años, un período en el que los niveles de CO2 atmosférico eran similares a los actuales. Los resultados muestran un aumento en la estabilidad de la capa de hielo de la Antártida oriental desde hace unos 2,5 millones de años. Esta estabilidad ha perdurado hasta el día de hoy, con solo breves interrupciones durante fases excepcionalmente cálidas.

Los factores que generalmente se aceptan que han controlado el crecimiento y la descomposición de las capas de hielo polar durante la historia de la Tierra son la radiación solar y el contenido de CO2 de la atmósfera. Sin embargo, este nuevo estudio encontró que jugó un papel decisivo un factor adicional en la estabilización de la capa de hielo de la Antártida Oriental: la formación de grandes capas de hielo en el hemisferio norte, lo que provocó la caída del nivel global del mar. Esta caída del nivel del mar redujo la exposición de la capa de hielo de la Antártida Oriental a aguas oceánicas relativamente cálidas que tienen el potencial de derretir partes submarinas de la capa de hielo.

El profesor Paul Wilson del Departamento de Ciencias Oceánicas y Terrestres de la Universidad de Southampton dijo: «Nuestros datos proporcionan una rara imagen de alta resolución de los cambios en la temperatura del océano, el volumen de hielo y el nivel del mar para un intervalo en el que los niveles de CO2 atmosférico fueron tan altos como los de hoy. Podemos ver en nuestros registros que antes de hace 2,5 millones de años, los niveles máximos del mar eran tan altos que incluso parte del mayor trozo de hielo de la Tierra, la capa de hielo de la Antártida Oriental, se derritió.

Estos hallazgos arrojan luz sobre el comportamiento de las capas de hielo polar bajo concentraciones atmosféricas más altas de gases de efecto invernadero, como se espera para el futuro cercano. El resultado de su estudio destaca la vulnerabilidad de la capa de hielo de la Antártida Oriental al calentamiento global y el riesgo de una nueva desestabilización de las capas de hielo en la Antártida oriental provocada por la continua subida del nivel del mar.

El profesor Wilson agregó: «Sospechamos que el derretimiento ocurrió en áreas donde la capa de hielo de la Antártida estaba en contacto con un océano en ascenso y calentamiento impulsado por el retroceso de otras capas de hielo en el hemisferio norte; una especie de círculo vicioso».

Su estudio titulado «A new sea-level record for the Neogene/Quaternary boundary reveals transition to a more stable East Antarctic Ice Sheet» se publicó ayer en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

Vía: Vistaalmar

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