El «santo grial»: el nuevo reactor de energía nuclear de China

El «santo grial»: el nuevo reactor de energía nuclear de China

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Lo que está a punto de probar China es pequeño, pero tiene una enorme importancia para el futuro energético de ese país y del mundo.

Cerca de la ciudad de Wuwéi (provincia de Gansu, centro-norte) será puesto en marcha un reactor nuclear de unos tres metros de alto y con capacidad para generar dos megavatios, lo cual es suficiente para alimentar unas 1.000 viviendas.

Generar tan poca energía no parece ser un buen negocio para la inversión de cientos de millones de dólares que ha hecho China en este programa energético.

Uno que tiene la mira del mundo puesta sobre él, ya que de podría convertirse en el ‘santo grial’ de la obtención de energía a gran escala y bajo costo. Se trata de un reactor de nueva generación que, a diferencia de los ya existentes, utilizaría torio como combustible para generar enormes cantidades de energía eléctrica.

Con tan sólo tres metros de alto, el reactor nuclear construido en el desierto de Gobi en Wuwei, China, está ocasionando revuelo entre los científicos nucleares. Se trata de un reactor pequeño pero que podría marcar la pauta para la obtención de energía eléctrica a gran escala, el ‘santo grial’, como muchos lo han llamado. Según la revista científica Nature, la energía nuclear obtenida de él “es relativamente segura y barata, al mismo tiempo que genera una cantidad mucho menor de desechos radioactivos de vida muy larga que los reactores convencionales”.

Un reactor nuclear de sal fundida y torio 

La importancia del reactor de Wuwei, es que China está utilizando un método que aunque no es nuevo, nunca se había utilizado a gran escala. Está usando sal fundida de fluoruro en combinación con torio como combustible. A diferencia de los reactores convencionales que utilizan uranio-235/238 combinado con plutonio que deja importantes desechos radioactivos. El torio, en cambio es un metal plateado débilmente radioactivo que se encuentra de manera natural y de manera más abundante en las rocas que el uranio.

El proyecto de reactor de sal no es reciente, lleva gestándose desde 2011 cuando China comenzó a construirlo. Sin embargo, desarrollar este tipo de tecnología no es rápido y apena comenzará con las pruebas para medir la capacidad del dispositivo nuclear. El Instituto de Física Aplicada de Shangai, quien está a cargo de la operación, ha informado que está diseñado para producir sólo 2 megawatts de energía térmica. Es decir que alcanzaría para alimentar únicamente mil viviendas.

Pero este es tan sólo el comienzo. Si las pruebas resultan como esperan los físicos, China construirá un reactor de 373 megawatts para 2030, que sería suficiente para alimentar a cientos de miles de hogares.  

Departamento de Energía de EE. UU. / Agencia Internacional de Energía Atómica

Aunque hay menor riesgo, el debate se aviva

El reactor de China utilizará sales a base de fluoruro. Estas se funden en un líquido transparente e incoloro cuando se calienta a unos 450 °C. La sal actúa como refrigerante para transportar calor desde el núcleo del reactor. Además, en lugar de barras de combustible sólido, los reactores de sales fundidas también utilizan la sal líquida como sustrato para que el combustible, como el torio, se disuelva directamente en el núcleo. En ese sentido, se le considera mucho más seguro que los reactores convencionales. Debido a que el combustible ya está disuelto en líquido y funcionan a presionas más bajas. Esto también reduce la posibilidad de riesgo de fusiones explosivas.

Las pruebas del reactor de China, abren la puerta y se aviva de nuevo el debate hacia el uso de energías nucleares. Mientras que muchos las consideran energías limpias, existe otro sector del ámbito científico que advierten que, aunque los riesgos son menores, no dejan de ser riesgos. El consumo de energía para el mantenimiento de la vida moderna se enfrenta a los mayores desafíos; la obtención limpia y la disminución de las emisiones de carbono. 

Vía: https://ecoosfera.com/

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