La estrella más lejana nunca vista fue detectada por el Hubble

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Los científicos la catalogan como una estrella extremadamente magnificada a la que llamaron Earendel, que significa «estrella de la mañana».

El descubrimiento del astro eso eso: volver a los orígenes. En concreto «permite remontarse mucha más atrás en el origen del universo», explicaron los astrólogos del CSIC. La estrella más lejana supone «un gran salto atrás en el tiempo si se compara con el anterior récord del astro Ícaro», argumentan los expertos.

‘El viaje de Eärendel, la estrella vespertina’, fue el inicio de una gran historia que marcó para siempre la literatura. Ahora lo ha hecho Earendel: marcar un antes y un después en la astronomía.

El hallazgo es un gran salto en el tiempo desde el anterior poseedor del récord de una sola estrella; detectada por el Hubble en 2018. Esa estrella existía cuando el universo tenía unos 4.000 millones de años, o el 30 por ciento de su edad actual, en un momento al que los astrónomos se refieren como «desplazamiento al rojo 1,5». Los científicos usan la palabra «desplazamiento hacia el rojo» porque a medida que el universo se expande, la luz de los objetos distantes se estira o «desplaza» a longitudes de onda más largas y rojas a medida que viaja hacia nosotros.

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La estrella recién detectada está tan lejos que su luz ha tardado 12.900 millones de años en llegar a la Tierra, y se nos aparece como cuando el universo tenía solo el 7 por ciento de su edad actual, con un desplazamiento al rojo de 6,2. Los objetos más pequeños vistos anteriormente a una distancia tan grande son cúmulos de estrellas, incrustados dentro de las primeras galaxias.

«Casi no lo creímos al principio, estaba mucho más lejos que la estrella de mayor corrimiento al rojo más distante y anterior«, dijo el astrónomo Brian Welch de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, autor principal del artículo que describe el descubrimiento, que se publica en la revista Nature del 30 de marzo. El descubrimiento se realizó a partir de los datos recopilados durante el programa RELICS del Hubble, dirigido por el coautor Dan Coe del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI), también en Baltimore.

Normalmente, a estas distancias, las galaxias enteras se ven como pequeñas manchas, con la luz de millones de estrellas mezclándose”, dijo Welch. “La galaxia que alberga esta estrella ha sido magnificada y distorsionada por lentes gravitacionales en una larga media luna que llamamos Arco del Amanecer”.

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Después de estudiar la galaxia en detalle, Welch determinó que de las característica es una estrella extremadamente magnificada a la que llamó Earendel, que significa «estrella de la mañana» en inglés antiguo. El descubrimiento promete abrir una era inexplorada de formación estelar muy temprana.

«Earendel existió hace tanto tiempo que es posible que no haya tenido todas las mismas materias primas que las estrellas que nos rodean hoy«, explicó Welch. “Estudiar a Earendel será una ventana a una era del universo con la que no estamos familiarizados, pero que condujo a todo lo que conocemos. Es como si hubiéramos estado leyendo un libro realmente interesante, pero comenzamos con el segundo capítulo y ahora tendremos la oportunidad de ver cómo comenzó todo”, dijo Welch.

Cuando las estrellas se alinean

El equipo de investigación estima que Earendel tiene al menos 50 veces la masa de nuestro Sol y es millones de veces más brillante, rivalizando con las estrellas más masivas conocidas. Pero incluso una estrella tan brillante y de gran masa sería imposible de ver a una distancia tan grande sin la ayuda del aumento natural de un enorme cúmulo de galaxias, WHL0137-08, que se encuentra entre nosotros y Earendel. La masa del cúmulo de galaxias deforma el tejido del espacio, creando una poderosa lupa natural que distorsiona y amplifica enormemente la luz de los objetos distantes detrás de él.

Gracias a la rara alineación con el cúmulo de galaxias de aumento, la estrella Earendel aparece directamente o muy cerca de una onda en el tejido del espacio. Esta ondulación, que se define en óptica como «cáustica», proporciona el máximo aumento y brillo. El efecto es análogo a la superficie ondulada de una piscina que crea patrones de luz brillante en el fondo de la piscina en un día soleado. Las ondas en la superficie actúan como lentes y enfocan la luz del Sol al máximo brillo en el fondo de la piscina.

Esta cáustica hace que la estrella Earendel sobresalga del resplandor general de su galaxia de origen. Su brillo se magnifica mil veces o más. En este punto, los astrónomos no pueden determinar si Earendel es una estrella binaria, aunque la mayoría de las estrellas masivas tienen al menos una estrella compañera más pequeña.

Confirmación con Webb

Los astrónomos esperan que Earendel permanezca muy magnificada en los próximos años. Será observada por el Telescopio Espacial James Webb de la NASA. Se necesita la alta sensibilidad de Webb a la luz infrarroja para aprender más sobre Earendel, porque su luz se estira (desplazada hacia el rojo) a longitudes de onda infrarrojas más largas debido a la expansión del universo.

Con Webb, esperamos confirmar que Earendel es una estrella, así como medir su brillo y temperatura”, dijo Coe. Estos detalles reducirán su tipo y etapa en el ciclo de vida estelar. «También esperamos encontrar que la galaxia Sunrise Arc carece de elementos pesados que se forman en las generaciones posteriores de estrellas. Esto sugeriría que Earendel es una estrella rara, masiva y pobre en metales«, dijo Coe.

La composición de Earendel será de gran interés para los astrónomos, porque se formó antes de que el universo se llenara con los elementos pesados producidos por sucesivas generaciones de estrellas masivas. Si los estudios de seguimiento encuentran que Earendel solo se compone de hidrógeno y helio primordiales, sería la primera evidencia de las legendarias estrellas de Población III, que se supone que son las primeras estrellas nacidas después del Big Bang. Si bien la probabilidad es pequeña, Welch admite que es tentadora de todos modos.

«Con Webb, podemos ver estrellas incluso más lejos que Earendel, lo que sería increíblemente emocionante«, dijo Welch. “Iremos tan atrás como podamos. Me encantaría ver a Webb romper el récord de distancia de Earendel”.

Guiño a Tolkien

Pero la historia del apodo del astro no queda aquí: el nombre también es un homenaje al poema ‘El viaje de Eärendel, la estrella vespertina‘, escrito en 1914 por John R. R. Tolkien, autor de ‘El señor de los anillos‘, según ha explicado el CSIC en una nota de prensa.

La elección no es baladí, la obra narra el viaje por el universo del marinero Eärendel, quien más tarde sería incorporado por el autor a las historias de ‘El Silmarillion‘ y se convertiría en el personaje de Eärendil.

Actualizado: 30/3/2022

La NASA en Español

Vía: https://www.tiempo.com/

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