La sequía extrema está secando al Gran Lago Salado de Utah 

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La sequía puede más, y en este caso está provocando la desaparición de un enorme lago en Utah. Imágenes satelitales dejan en evidencia la perdida de la superficie de este lago salado.

El Gran Lago Salado es un gran lago salino endorreico del Oeste de Estados Unidos, localizado en el norte del estado de Utah. Cubre un área de unos 4400 km² —que lo sitúan como el sexto mayor lago del país, tras los cinco Grandes Lagos—, aunque su tamaño está sujeto a fluctuaciones constantes.

Desde que la sequía impacta en este Gran lago, ha mutado su coloración en una especie de paleta de colores debido a la acción de las bacterias que prosperan en sus corrientes salobres. A medida que estas se evaporan, sus tonalidades de verde, azul y rojizo saltan a la vista. Hoy, el Gran Lago Salado está a punto de convertirse en una zona desértica, debido al retroceso de la superficie de agua.

Vale destacar que el paisaje del lago presenta hábitats naturales y artificiales de alta y baja profundidad, campos de cultivos inundados y corredores ribereños. Con abundancia de humedales, algunos de los cuales son zonas protegidas que sirven de nidificación para muchas aves migratorias, como el falaropo.

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Según datos del Servicio Geológico de EE. UU., la elevación del agua superficial del Gran Lago Salado cayó al nivel más bajo desde que comenzaron los registros a mediados del siglo XIX, a un promedio de 1277 m sobre el nivel del mar. Como consecuencia de este descenso del nivel del agua, el lago ha perdido casi la mitad de su superficie con respecto a la media histórica, dejando al descubierto unos 2000 km2 de lecho lacustre, un área del mismo tamaño que Tenerife.

El lago y la sequia en la zona

El lago ahora contiene poco más de una cuarta parte del volumen de agua que tenía en su punto más alto en 1987, según el Servicio Geológico de EE. UU. El uso del agua y la sequía provocada por el cambio climático son dos de las principales razones detrás del declive del lago.

El lago pasa por ciclos estacionales de pérdida y reposición de agua después de que la lluvia y la nieve se derriten y lo vuelven a llenar. Según los funcionarios, la evaporación y el agotamiento del agua superan la cantidad de agua que ingresa al lago. Se espera que los niveles de agua del lago disminuyan aún más hasta el otoño o principios del invierno, cuando el agua entrante iguale o supere las pérdidas por evaporación.

Las siguientes imágenes satelitales revelan cómo los niveles de agua han caído desde 1985 (izquierda) hasta 2022 (derecha), exponiendo grandes extensiones del lecho del lago.

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Imágenes comparativas del Gran Lago Salado: de 1985 a 2022

La disminución de las aguas del Gran Lago Salado plantea consecuencias devastadoras para la economía, la ecología y la gente del norte de Utah. El lago genera una capa de nieve, actúa como refugio para cientos de aves migratorias y otros animales salvajes, y genera millones en desarrollo económico a través de la extracción de minerales y el turismo.

El Gran Lago Salado es el lago de agua salada más grande del hemisferio occidental y uno de los cuerpos de agua interiores más salinos del mundo. A medida que el lago se encoge, se vuelve más salado, lo que pone en peligro a las moscas y a los camarones en salmuera de los que dependen millones de aves para alimentarse.

Polvo peligroso

La disminución de los niveles de agua también afecta la calidad del aire local. A medida que el fondo del lago se seca y queda expuesto más lecho del lago, el suelo seco conduce a un aumento de polvo en el aire. El polvo está mezclado con cobre, arsénico y otros metales pesados peligrosos que se han acumulado en el lago, muchos de los cuales son residuos de la actividad minera en la región.

Estos pueden, con el tiempo, representar un peligro para la salud pública cuando las tormentas de polvo los llevan a áreas pobladas, causando daños cuando se inhalan y exacerbando otras enfermedades respiratorias.

Esta imagen a continuación muestra las concentraciones promedio de aerosoles cerca de las áreas abiertas del lecho del lago producidas utilizando datos del satélite Copernicus Sentinel-5P del 1 de junio al 15 de julio de 2022.

Otro factor que contribuye a la caída de los niveles de agua del lago es la reducción en las formas en que el lago recupera agua. El agua se redirige desde los arroyos que alimentan el lago cada año hacia la agricultura y las áreas residenciales cercanas, lo que significa que el lago no puede reemplazar fácilmente el agua que pierde por evaporación.

El aumento de la demanda de agua debido a la creciente población del área metropolitana de Salt Lake City es otra razón detrás de la desertificación del Gran Lago Salado. Utah es el estado de más rápido crecimiento en los EE. UU. y se prevé que aumente casi un 50 % para 2060.

La imagen a continuación utiliza datos de World Settlement Footprint para resaltar la expansión urbana de Salt Lake City que ocurrió entre 1985 y 2019.

World Settlement Footprint es el conjunto de datos más completo del mundo sobre asentamientos humanos creado para mejorar la comprensión de las tendencias actuales en la urbanización global. World Settlement Footprint es un proyecto conjunto de la ESA, el Centro Aeroespacial Alemán (DLR), en colaboración con el equipo de Google Earth Engine.

Con información de: https://www.tiempo.com/

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