Un gel capaz de extraer agua del aire del desierto

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El aire siempre tiene una humedad relativa, incluso en los más inhóspitos lugares. En el desierto. Con el desarrollo de una fina lamina de gel, aseguran recuperar gran parte del agua suspendida en la atmosfera de los lugares más secos del mundo.

Sabemos que el aire tiene una humedad determinada, y no resulta muy complicado extraer agua de un aire muy húmedo. Lo hace cualquier deshumidificador, como los incluidos en los equipos de aire acondicionado. Pero para ello es necesario que la humedad en el aire sea alta. ¿Es posible extraer agua potable del aire más seco del desierto? 

Las plantas no crecen en el desierto porque no hay agua disponible en el suelo. Sin embargo, en ausencia de oasis, lagos o ríos hay siempre algo de agua en el aire. Un grupo de científicos estudia cómo extraer el preciado líquido de la humedad ambiental.

El equipo de Guihua Yu, de la Universidad de Texas en la ciudad estadounidense de Austin, ha ideado una posible forma de ayudar a los habitantes de estas zonas a acceder a agua potable.

Yu y sus colegas han desarrollado una película de gel de bajo coste hecha de materiales abundantes que puede extraer agua del aire incluso en los climas más secos. Los materiales que facilitan esta reacción cuestan apenas 2 dólares por kilogramo. El proceso de elaboración es bastante simple.

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Un solo kilogramo de película puede producir más de 6 litros de agua al día en zonas con menos del 15% de humedad relativa y 13 litros en zonas con hasta el 30% de humedad relativa.

Todo apunta a que este nuevo avance tecnológico será de gran ayuda para que la gente obtenga agua en los lugares más calurosos y secos de la Tierra, tal como señala Yu. Esto podría permitir a millones de personas sin acceso fijo al agua potable tener en casa dispositivos baratos y fáciles de manejar con los que obtener el tan preciado líquido.

Otros intentos de extraer agua del aire del desierto se han basado en sistemas que suelen requerir mucha energía y además solo producen cantidades modestas de agua. Y aunque 6 litros no parece mucho, Yu y sus colegas aseguran que la creación de películas más gruesas o con otras configuraciones apropiadas podría aumentar drásticamente la cantidad de agua extraída del aire.

La película es flexible y puede moldearse en diversas formas y tamaños, según las necesidades del usuario.

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Yu y sus colegas exponen los detalles técnicos de su innovación en la revista académica Nature Communications, bajo el título “Scalable super hygroscopic polymer films for sustainable moisture harvesting in arid environments”.

(Fuente: NCYT de Amazings)

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